India Tea Tour 2015

India Tea Tour 2015

India            

India, officieel de Republiek India, ligt in Zuid-Azië. Met ruim 1.2 miljard inwoners is het na China het meest bevolkte land ter wereld. Wetenschappers voorspellen echter dat India in 2050 het meest bevolkte land van de wereld zal zijn. India is sinds 1947 onafhankelijk van het Verenigd Koninkrijk. De hoofdstad van India is New Delhi. De officiële talen zijn Hindi en Engels.

Thee in India

India is na China de grootste theeproducent van de wereld. Theeplanten groeien in de regio Assam al sinds de oudheid in het wild. Al werd thee toendertijd niet gedronken als drank maar ingezet als geneesmiddel. Rond 1830 besloot de Britse East India Company de strijd met het Chinese monopolie op de thee aan te gaan en startten de Britten verschillende eigen theeplantages in Ceylon en India. In 1870 was meer dan 90% van de verbruikte thee in Groot-Brittannië nog van Chinese herkomst, maar in 1900 was dit gedaald tot 10%, grotendeels vervangen door thee verbouwd in Brits India (50%) en het Britse Ceylon (33%).

De consumptie van zwarte thee in India zelf bleef laag tot het moment dat de promotiecampagne van de Indian Tea Association in het begin van de 20e eeuw mijnen en (textiel)fabrieken aanmoedigde om theepauzes voor hun werknemers in te lassen. Ook ondersteunde de Indian Tea Association veel onafhankelijke chai wallahs gedurende de bouw van het spoorwegsysteem om de arbeiders te voorzien van thee. De tea break is dus al een oud begrip!

Chai Wallahs

Een wallah is iemand die een specifieke taak uitvoert. Een riksja wallah rijdt met de riksja, een dhobi wallah wast kleren en de chai wallah – je raadt het al – maakt chai. Chai wallahs zijn overal in India. Overal. Van drukke stedelijke straathoeken tot verborgen steegjes, op busdepots en perrons of gewoon wandelend tussen de auto’s door. Chai wallahs zijn trots op hun chai. Immers, chai maken is hun werk en broodwinning. Elke dag, de hele dag lang.

Chai wallah

Chai

Chai, of  Masala Chai (kruidige thee) is een theedrank gemaakt van zwarte thee met een mengsel van aromatische kruiden ( kaneel, kardemom, gember, zwarte peper, kruidnagel), melk en suiker. Elke chai wallah heeft zijn eigen unieke recept.

Assam

Het uitgestrekte Assam spreidt zich uit over de volle lengte van de Brahmaputra vallei en is de meest toegankelijke van India’s noordoostelijke staten. Assam kenmerkt zich door een pittoresk goudgroen panorama van ogenschijnlijk eindeloze rijstvelden en prachtig gestileerde theetuinen. Met haar gastvrije bevolking en heerlijk geurige gerechten is Assam een verrukking om te bezoeken.  De bevolking is een samenvloeiing van vele rassen en stammen. Meer dan 70 procent van de beroepsbevolking is werkzaam in de landbouw en aanverwante activiteiten. Rijst is het belangrijkste voedselgewas; daarna volgen jute, thee, katoen, oliezaden, suikerriet en aardappelen en op kleine schaal fruit en noten.

De thee industrie heeft een belangrijke plaats in de economie van Assam: Assam kent ruim 850 theetuinen.

Assam thee

Historisch gezien was Assam de tweede commerciële theeproducerende regio na het zuiden van China. Zuid-China en Assam zijn de enige twee regio’s in de wereld met inheemse theeplanten.

De Assam theestruik groeit in een laaggebied, in de vallei van de rivier de Brahmaputra, een gebied van kleigrond, rijk aan voedingsstoffen van de uiterwaarden. Het klimaat varieert tussen een koele, droge winter en een warm, vochtig regenseizoen: ideaal voor de teelt van thee. Elk jaar produceren de theeplantages van Assam gezamenlijk  bijna 700.000 kg thee.

De bladeren van de Assam theestruik zijn donkergroen en glanzend en vrij breed vergeleken met die van de Chinese theeplant. Het betreft de variëteit Camellia Sinensis Assamica.

Hoewel Assam vooral bekend staat om haar zwarte thee worden er ook kleinere hoeveelheden groene en witte thee geproduceerd.

Leuk weetje!

Theetuinen in Assam volgen niet de Indian Standard Time (IST), de tijd waargenomen in heel India en Sri Lanka. De lokale tijd in theetuinen van Assam staat bekend als Tea Garden Time en heeft een uur voorsprong op de IST. Het systeem werd tijdens de Britse koloniale tijd ingevoerd, rekening houdend met de vroege zonsopgang in dit deel van het land. Het droeg bij aan het verhogen van de productiviteit van de theetuin.

Theeplantage: Khongea Tea Estate

We verblijven 3 dagen op de Khongea Tea Estate: een van de grotere en meer vooruitstrevende theeplantages van Assam. Khongea ligt in het noorden van Assam, op de zuidelijke oever van de rivier de Brahmaputra en op een hoogte van slechts 91 meter boven zeeniveau. Khongea Tea Estate bestaat uit 450 hectare theeplantage en produceert zowel CTC als orthodoxe thee. Khongea heeft een van de hoogste opbrengsten van alle tuinen in Assam en wordt vaak gebruikt als model door de thee-industrie voor Assam thee. De plantage is opgericht in de 19e eeuw door twee Engelse dames, maar is inmiddels al ruim 56 jaar eigendom van de familie Prakash (sinds 1949). De huidige eigenaar is de heer Sudhir Prakash.

khongea tea picker 2

De vele seizoenen van Khongea

De eerste oogst van het jaar begint in maart, na een langdurige periode van winterrust. De First Flush in Assam heeft vaak een geurig, fris, bloemig karakter, meestal een beetje pittiger dan zijn Darjeeling zusje. De kopkleur is goudgeel. Gevolgd door de Second Flush in mei en juni. Dit wordt beschouwd als de beste kwaliteit Assam thee. Khongea Second Flush thee heeft een ongewoon hoog percentage van dikke gouden tips. De thee heeft een kruidig en moutig karakter en de kleur van de infusie is koperachtig rood tot donkerbruin. Vlak voor de winter volgt dan nog een laatste oogst, de Autumnals genaamd. Khongea Crescendo wordt begin november geplukt. De infusiekleur is zacht koper. De smaak is vol en zacht, en de thee heeft een delicaat bloemig boeket en een ondertoon van mout, met een lange afdronk. Of zoals de eigenaar van Khongea Estate, Sudhir Prakash, het verwoordt:

If Darjeeling tea is referred to as the ‘Champagne of tea’, a good quality Assam garden such as Khongea produces the best ‘single malt whiskies’ of tea.

Darjeeling

Darjeeling ligt in het oosten van India, in het meest noordelijke puntje van de provincie West Bengalen in het voorgebergte van de Himalaya’s. De stad Darjeerling wordt aan alle kanten omringd door theeplantages. De meeste bezoekers komen naar de stad voor het prachtige uitzicht op de besneeuwde toppen van de Himalaya’s of voor een wandeling door de uitgestrekte theeplantages. De zwarte thee uit Darjeeling wordt gezien als een van de meest populaire theesoorten ter wereld en wordt ook wel de ‘Champagne’ onder de thee genoemd.

Darjeeling thee

Aan het begin van de negentiende eeuw stichtten Engelse kolonisten grote plantages op de hellingen van de Himalaya’s rond Darjeeling in het noorden van India. De sterke bergzon en de lage nachttemperatuur zorgden ervoor dat de theebladeren zeer langzaam groeiden, wat resulteerde in het kenmerkende, milde aroma van deze thee. Darjeeling thee behoort tot de beste en meeste dure soorten ter wereld. Darjeeling groeit op hoogtes verschillend van 600 tot 2000 meter. Het koude vochtige klimaat, de bodem, de regenval en de hellingen zijn allemaal verantwoordelijk voor de unieke “muskadel” smaak en intense geur waar Darjeeling thee zo bekend om is geworden.

Darjeeling thee is een beschermde naam, vastgelegd door de Tea Board of India. De naam Darjeeling mag alleen gebruikt worden voor thee verkregen van zorgvuldig bepaalde theeplantages in de regio van Darjeeling in de provincie West Bengalen in India.

Glenburn Tea Estate

Tijdens ons bezoek aan Darjeeling verblijven we op de Glenburn Tea Estate. Glenburn is een kleine theeplantage gelegen op een heuvel aan de oevers van de rivier Rungeet, hoog in de Himalaya’s. Glenburn is opgericht door een Schots theebedrijf in 1859. Sinds 2001 is Glenburn in handen van de familie Prakash, tevens eigenaar van de Khongea Tea Estate in Assam. De Prakash familie is een echte theefamilie. Zij staan ook bekend als de Chaiwala familie, wat letterlijk theeplanters betekent. De Tea Estate Manager van Glenburn is de heer Parveez Hussain, die al meer dan twee decennia in de theeindustrie werkt. Hij heeft zeer veel kennis van de tuinen, de planten en het productieproces en zal ons begeleiden tijdens ons verblijf op Glenburn.

Tea Pickers at Glenburn

Familie Prakash

De geschiedenis van de familie Prakash is nauw verweven met die van de theeplantages in India. Vroeg negentiende eeuw startten de Britten hun eigen theeplantages. Een van de eerste gebieden geschikt bevonden voor theeplantages was de Doon Valley, gelegen in de uitlopers van de Himalaya’s, toevallig ook het voorouderlijk huis van de familie Prakash! Lala Darshanlal, de patriarch van de familie, begon zijn carrière als een kleine planter onder het Britse management. In de loop der jaren ontwikkelde hij de nodige expertise voor het groeien en verwerken van alle soorten thee. Tegen de tijd dat India onafhankelijk werd in 1947, werd hij verkozen als voorzitter van een bedrijf genaamd East Hope Town.

Hij verwierf  theeplantages in verschillende delen van India, zoals Assam, Darjeeling, Dooars, Terai, Himachal, Zuid-India en natuurlijk Dehra Dun. Maar in weerwil van zijn baanbrekende succes had Lala Darshanlal een zeer discrete filosofie: Ik had nooit de wens om de grootste in de business te zijn – alleen de beste. Met zijn expertise in alle aspecten van theecultivatie krijgt de familie al snel een reputatie als producenten van de beste kwaliteit thee. Eind jaren ’60 produceerde de familie meer dan 10 miljoen kilo thee. De familie werd groter en de verschillende plantages werden onderling verdeeld. Sommige van de originele theeplantages zijn verkocht en andere veelbelovende nieuwe werden verworven.

Khongea en Glenburn vandaag de dag

Khongea Tea Estate in Assam en Glenburn Tea Estate in Darjeeling zijn momenteel eigendom van de familie Prakash en worden beheerd door Lala Darshanlal’s kleinzoon Sudhir Prakash en zijn familie. Sudhir Prakash is een bekend en gerespecteerd lid van de Indiase thee industrie en heeft zich onlangs teruggetrokken uit de functie van voorzitter van de prestigieuze Tea Research Association. De andere familieleden zoals zijn zoon Anshuman, Radhika (zijn schoonzus) en Husna-Tara (zijn schoondochter) zijn actief betrokken bij het familiebedrijf .


Programma per dag


Dag 1  New Delhi

Aankomst vanuit Amsterdam in New Delhi (India) in de avond. Overnachting in een hotel op het vliegveld.


Dag 2 Assam

We vliegen over Noord India naar Dibrugarh in de Noordoostelijke staat Assam, beroemd om zijn thee en de eenhoornige neushoorns. We rijden naar Khongea Tea Estate, dat op ongeveer anderhalf uur afstand ligt. We strijken neer in de familiebungalow en ontmoeten de Tea Estate Manager en zijn team voor een drankje en het avondeten.

khongea tea garden


Dag 3 Assam

Na een korte introductie en een bezoek aan de familietempel voor een zegen, beginnen we aan onze rondleiding en ontdekking van de Khongea Tea Estate. We bezoeken de theevelden, de nursery en de lokale dorpjes waar de werkers van de plantage leven. Het zijn deze werkers die voor de theeplanten zorg dragen, de oogst plukken en meewerken aan de productie in de fabriek.

tea pickers in line

In de middag zien we de geplukte theeblaadjes binnenkomen in de fabriek en leren we hoe het verwelkingsproces werkt. Dit proces gebeurt voornamelijk in de nacht, waarna in de vroege ochtend de blaadjes verder worden bewerkt.

Na het diner zijn we uitgenodigd voor een lokaal Bihu dansoptreden en ontmoeten we enkele dorpsleden uit verschillende gemeenschappen op de plantage.


Dag 4 Assam

We staan vroeg op om naar de fabriek te gaan en om de thee die we geplukt hebben te volgen in het verdere bewerkingsproces. We bezoeken de nursery waar de babyplantjes groeien en krijgen uitleg hoe nieuwe thee wordt geplant en hoe oudere struiken worden gesnoeid.

In de middag staat het programma nog open. Samen met het team van Khongea Tea Estate kijken we waar onze vragen liggen en welk onderdeel van de theeplantage we verder willen onderzoeken.

Tijdens het diner zitten we aan tafel met het management en is er volop ruimte voor vragen en discussie.


Dag 5 Assam – Kolkata

We vertrekken al vroeg zodat we de rest van de ochtend kunnen doorbrengen in het Tea Research Institute in Jorhat, waar we een modelfabriek bezoeken en waar vele experimenten plaatsvinden ten behoeve van de studie om het verbouwen en maken van thee te verbeteren.

Rond 14.00 uur vliegen we naar Kolkata, waar we rond 17.00 uur aan zullen komen. We checken in bij het hotel en eten in een lokaal restaurant.


Dag 6 Kolkata

We beginnen vroeg in de ochtend om de simpele reden dat we proberen de hitte en de drukte te ontlopen. Er is geen betere tijd om door deze vrolijke, levendige en kleurige stad te wandelen. Terwijl de stad ontwaakt, zien we de tocht van de vele mensen die leven en werken in de straten van de stad naar de grote River Hoogly, waar ze hun dagelijkse rituelen uitvoeren om zich te wassen en te reinigen. En waar kun je beter getuige zijn van deze rituelen dan langs de kleurige oevers van de rivier bij de bloemenmarkt waar al Kolkata’s religieuze bloemen vandaan komen.

We lopen door de stad om de geschiedenis van Kolkata in vogelvlucht te zien en stoppen voor een kop thee en een snack bij St John’s Church, de eerste Kathedraal van de stad.

We lopen langs de vele beroemde chai-stalletjes van de stad en nemen de tijd om te kijken naar demonstraties van de chai-wallah die chai voor ons maakt.

Daarna bezoeken we het Tea Auction centre (de theeveiling), dat gevestigd is in het historische Nilhat House – wat Blauw Huis betekent – , een verwijzing naar de Indigo die ook vanuit hier werd verhandeld. We ontmoeten het team van J. Thomas, de oudste theemakelaars in de wereld, en zij laten ons zien hoe ze theeproducenten verbinden met kopers van over de hele wereld door ze hun thee te laten proeven, te waarderen en uiteindelijk de veiling uit te voeren waar het wordt verkocht.

We lunchen in een leuk klein Bengaals restaurant gelegen in het historische Star Theater, waar het Bengaalse theater zijn wortels heeft, samen met veel van het drama dat de vrijheidsbeweging initieerde in Bengalen en later in de rest van India. Het eten is eenvoudig en vers, met lokale specialiteiten zoals Daab Chingri (garnalen curry in kokossaus), Bhekti Paturi (een lokale riviervis, gekookt in mosterd en verpakt in een bananenblad), een groente gemaakt van de bloemen van de bananenboom, en een ijsdessert gemaakt met verse jaggery van de dadelpalm.

In de middag bezoeken we Kumartuli of de Potters’ Market, waar reusachtige levensechte religieuze afgoden worden gemaakt uit rivierklei, bamboe en stro voor tal van festivals in de stad en dan versierd met allerlei sieraden en kleding en met prachtig geschilderde (gezichts-)kenmerken.

We maken een bootcruise op de rivier de Hoogly. In een privé-rivierboot zijn we in staat om een tot nu toe ongeziene kant van Kolkata te ontdekken met een zijaanzicht van de vele gebeurtenissen op de ‘Ghats’ van de rivier.

In de avond zijn we uitgenodigd voor een presentatie en een diner bij de familie Prakash thuis.


Dag 7 Darjeeling

We nemen de vroege vlucht vanuit Kolkata naar Bagdogra in Darjeeling waar we worden opgehaald voor de 3 uur durende rit naar Glenburn Tea Estate. Onderweg stoppen we bij Rohini Tea Estate waar we zullen worden ontvangen door eigenaar Shiv Saria. Rohini ligt in de Kurseong vallei van Darjeeling. De plantage was lange tijd gesloten (van 1968 tot 2000). De familie Saria heeft de plantage overgenomen en is begonnen met experimentele beplanting en heeft (zeer) jonge planten. Rohini is dan ook de jongste theeplantage van Darjeeling. We zijn uitgenodigd om de theetuin te zien en voor een ‘tea discussion’.

In Glenburn worden we opgewacht met afternoon tea op de veranda, en maken we kennis met de Tea Estate Manager van Glenburn: Parveez Hussain.

Burra Bungalow Front Verandah


Dag 8 Darjeeling

Vandaag staat een tea tour op het programma. We beginnen met een presentatie over de geschiedenis van Glenburn en een kort overzicht hoe thee groeit, bewerkt wordt en geproefd wordt.

We verplaatsen naar de theefabriek waar we een rondleiding krijgen en zullen zien hoe de theeblaadjes binnen komen vanuit de theevelden, hoe het gewogen wordt en welke stappen nodig zijn in de bewerking van thee, zoals het verwelken, rollen, oxideren, drogen en sorteren.

Fresh tea just in from the fields

De rondleiding eindigt met een tea tastingsessie van de verschillende zwarte theeën die Glenburn produceert, maar ook groene, oolong en witte thee (waarmee Glenburn een internationale eerste prijs won!), waarbij we de verschillen in aroma, smaak en uiterlijk kunnen beoordelen van thee die op verschillende wijze gemaakt is, maar ook op verschillende momenten in het jaar geplukt is.

Tea Tasting Session

We wandelen door de theevelden met een gids die ons inzicht zal geven in de theestruik: hoe de struik groeit en hoe er voor de struik wordt gezorgd. We ontmoeten de pluksters en leren hoe je de juiste ‘two leaves and a bud’ moet plukken die later weer bewerkt gaat worden tot de thee die in jouw theekopje terecht komt. We leren ook over de verschillende snoeimethoden die worden gebruikt om de oogst (opbrengt) voor het volgende seizoen te vergroten. We lopen over de plantage en krijgen de gelegenheid met de mensen die er werken te praten. Niet alleen de thee, maar ook de natuur van de plantage zijn prachtig. De diversiteit van de vogels, vlinders en flora voegen toe aan het diverse landschap die samen een theeplantage maken.

Vanavond staat er een theediscussie met de Tea Estate Manager op het programma, gevolgd door cocktails, kampvuur en diner!


Dag 9 Darjeeling

Je kunt Darjeeling niet bezocht hebben zonder Darjeeling stad gezien te hebben. Vandaag vertrekken we naar Darjeeling-stad. Darjeeling is een nog onbedorven hill station op 2.000 meter hoog in de Engelse stijl, omgeven door groene heuvels met op de achtergrond de prachtige Mount Kanchenjunga. In de smalle en steile straten hangt een ontspannen sfeer. Het leven speelt zich voornamelijk op straat af. We wandelen door de straten van Darjeeling, bezoeken het Mountaineering Institute en drinken een kopje thee in een theehuis. Uiteraard nemen we de romantische Toy Train, de beroemde Darjeeling Himalayan Railway, die tegenwoordig als World Heritage Site te boek staat bij UNESCO. Zigzaggend en puffend gaan we omhoog dwars door lokale dorpjes heen.

Toytrain

In de middag keren we terug naar Glenburn Tea Estate voor een tea tasting en diner.


Dag 10 Darjeeling

Vandaag maken we een wandeling naar de Glenburn Campsite en de rivier Rungeet. Samen met de gids/naturalist van Glenburn lopen we door Bora Gaon Village en de Simbong Tea Division van Glenburn Tea Estate, voorbij de Sim Jhora (riviertje en waterval) naar het Simbong bos. We zien prachtige uitzichten over Sikkim, het heuvelstation Kalimpong en de rivier Rangeet, die beneden in de vallei stroomt. We dalen langzaam af van ongeveer 1.000 meter hoogte naar de rivier die op ongeveer 300 meter ligt. De bossen herbergen een grote diversiteit aan vogels, vlinders en andere dieren.

Lunch wacht op ons bij de rivier, waar we kunnen uitrusten van de wandeling.

Met de jeeps rijden we weer terug naar Glenburn Tea Estate voor meer theestudie!

In de avond nemen we plaats rond het kampvuur en nemen we afscheid van het Glenburn team.


Dag 11 Darjeeling – New Delhi – Amsterdam

We vertrekken vroeg voor onze vlucht vanuit Bagdogra naar New Delhi (na de autorit van Darjeeling naar Bagdogra). In New Delhi kunnen we op het vliegveld terecht voor een douche en een diner. Late terugvlucht naar Amsterdam.


Het reisprogramma is onderhevig aan verandering.


 

Download hier het boekingsformulier

Download hier de ‘Praktische Informatie’

Download ‘Voorbereiding op je India Tea Tour’